Misteriosa especie humana descubierta en Israel

Los arqueólogos también encontraron herramientas, huesos de animales sacrificados y evidencia de una fogata en el sitio de excavación de Nesher Ramla

Las excavaciones en el sitio israelí de Nesher Ramla han recuperado un cráneo que puede representar un ejemplo sobreviviente tardío de una población Homo distinta, que vivió en el Israel moderno y sus alrededores desde hace unos 420.000 a 120.000 años.

Como detallan los investigadores Israel Hershkovitz, Yossi Zaidner y sus colegas en dos estudios complementarios publicados hoy en Science, esta comunidad humana arcaica intercambió tanto su cultura como sus genes con grupos cercanos de Homo sapiens durante muchos miles de años.

La mandíbula y el cráneo de Nesher Ramla.  Foto / Avi Levin e Ilan Theiler, Universidad de Tel Aviv
La mandíbula y el cráneo de Nesher Ramla. Foto / Avi Levin e Ilan Theiler, Universidad de Tel Aviv

Los nuevos fósiles
Los fragmentos de un cráneo, incluido un parietal derecho (parte posterior del cráneo) y una mandíbula (mandíbula) casi completa, datan de entre 140.000 y 120.000 años de antigüedad, y el análisis encontró que la persona a la que pertenecía no era completamente H. sapiens.

Sin embargo, tampoco eran neandertales , que era el único otro tipo de pensamiento humano que vivía en la región en ese momento.

En cambio, este individuo cae justo en el medio: una población única de Homo nunca antes reconocida por la ciencia.

A través de una comparación detallada con muchos otros cráneos humanos fósiles, los investigadores encontraron que el hueso parietal presentaba rasgos «arcaicos» que son sustancialmente diferentes de los primeros y recientes H. sapiens. Además, el hueso es considerablemente más grueso que los que se encuentran tanto en los neandertales como en la mayoría de los primeros H. sapiens.

La mandíbula también muestra características arcaicas, pero también incluye formas que se ven comúnmente en los neandertales.

Los huesos juntos revelan una combinación única de rasgos arcaicos y neandertales, distintos de los primeros H. sapiens y los neandertales posteriores.

Una vista aérea del sumidero de Nesher Ramla.  Foto / Yossi Zaidner
Una vista aérea del sumidero de Nesher Ramla. Foto / Yossi Zaidner

¿Hay más de estas personas?
Los autores sugieren que los fósiles encontrados en otros sitios israelíes, incluida la famosa Dama de Tabun , también podrían ser parte de esta nueva población humana, en contraste con su identificación anterior de Neandertal o H. sapiens.

La Dama de Tabun (conocida por los arqueólogos como Tabun C1) fue descubierta en 1932 por la arqueóloga pionera Yusra y su directora de campo, Dorothy Garrod .

Ampliamente estudiado, este importante espécimen nos enseñó mucho sobre la anatomía y el comportamiento de los neandertales en una época en la que se sabía muy poco sobre nuestros enigmáticos primos evolutivos.

Si Tabun C1 y otros de las cuevas de Qesem y Zuttiyeh fueran realmente miembros del grupo Nasher Ramel Homo, este nuevo análisis explicaría algunas inconsistencias en su anatomía señaladas previamente por los investigadores.

El misterioso Nesher Ramla Homo puede incluso representar a nuestro antepasado común más reciente con los neandertales. Su combinación de rasgos respalda la evidencia genética de que el flujo genético temprano entre H. sapiens y los neandertales se produjo entre hace 400.000 y 200.000 años. En otras palabras, ese mestizaje entre las diferentes poblaciones de Homo era más común de lo que se pensaba.

Aún más desconcertante, el equipo también encontró una colección de unas 6000 herramientas de piedra en el sitio de Nesher Ramla.

Estas herramientas se hicieron de la misma manera en que los grupos contemporáneos de H. sapiens hicieron su tecnología, con la similitud tan fuerte que parece que las dos poblaciones, Nesher Ramla Homo y H. sapiens, se juntaban de forma regular. Parece que no solo estaban intercambiando genes, sino también consejos sobre la fabricación de herramientas.

¡Y hubo fuego!
El sitio también produjo huesos de animales capturados, sacrificados y comidos en el lugar. Estos hallazgos indican que Nesher Ramla Homo cazó una variedad de especies, incluidas tortugas, gacelas, uros, jabalíes y avestruces.

Además, usaban fuego para cocinar sus comidas , evidente al descubrir una fogata de la misma edad que los fósiles. De hecho, los Nesher Ramla Homo no solo estaban recolectando leña para hacer fogatas y cocinar, sino que también estaban manejando activamente sus fuegos como lo hace la gente hoy en día.

Si bien los primeros indicios de uso controlado del fuego son mucho más antiguos, quizás hace un millón de años, lo interesante de esta fogata en particular es la evidencia de que la gente de Nesher Ramla la atendió tan cuidadosamente como los H. sapiens y los neandertales contemporáneos hicieron sus propios fuegos.

Lo más impresionante es que la característica de la hoguera sobrevivió, intacta, fuera del entorno de una cueva protegida durante tanto tiempo. Ahora es la fogata intacta más antigua jamás encontrada al aire libre.

En resumen, si pensamos en la historia de la evolución humana como una estantería de Ikea que no está del todo bien, este descubrimiento es efectivamente como encontrar el estante perdido enterrado en el fondo de la caja. El nuevo Nesher Ramla Homo permite una estructura más ajustada, aunque quedan algunas piezas misteriosas «extra» por considerar.

Por ejemplo, ¿exactamente cómo interactuaron los diferentes grupos Homo entre sí? ¿Y qué significa para los cambios culturales y biológicos que estaban ocurriendo para las poblaciones Homo en este período?

Continuar trabajando con estas preguntas (las «piezas adicionales») nos ayudará a construir una mejor comprensión de nuestro pasado humano.

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