Huellas de aspecto humano en Creta datadas de hace 6 millones de años

Alguien estaba paseando por una playa en Creta hace 6 millones de años: ¿El antepasado más antiguo de los humanos o simplemente otro simio?

Las huellas fósiles hechas por una misteriosa criatura bípeda que pasea por una playa en Creta son incluso más antiguas de lo que se sospechaba. Tienen alrededor de 6,05 millones de años, informó un equipo internacional en Nature la semana pasada.

El artículo de Uwe Kirscher et al postula que las huellas, si son homínidas, tienen el potencial de cambiar la imagen de la evolución humana más temprana, moviéndola de África al Mediterráneo y / o Europa. Otros siguen sin estar convencidos de que el caminante no era un simio bípedo y, incluso si fuera un homínido, lo que eso podría significar.

Incluso cuando se encontraron por primera vez, originalmente se pensó que las extrañas huellas eran increíblemente antiguas. Cuando se informó por primera vez en 2017, en las Actas de la Asociación de Geólogos en Science Direct por Gerard Gierlinski et al, se estimó que las huellas se hicieron hace 5,7 millones de años. La nueva estimación hace retroceder la línea de tiempo un poco más de 300.000 años.

Si se pregunta por qué es importante esa diferencia horaria, considere que nuestra especie, el Homo sapiens, tiene alrededor de 300.000 años. Ergo, entre el momento en que se pensó por primera vez que se habían hecho las huellas y el momento en que ahora se cree que se hicieron, la especie humana moderna podría haber evolucionado.

La pregunta candente en este momento es si la especie humana evolucionó a partir de la criatura que caminaba por la playa de Creta hace 6 millones de años.

La playa donde se encontraron las huellas, cerca del pueblo de Trachilos, al oeste de Creta.
Alguien fue a caminar por esta playa, cerca del pueblo de Trachilos, en el oeste de Creta, hace más de 6 millones de años Crédito: Olaf Tausch / Oltau

Habrá monstruos plantígrados

Las huellas (dos conjuntos en realidad) fueron descubiertas cerca del pueblo de Trachilos, al oeste de Creta. Quién, o qué, los hizo sigue siendo controvertido. «El trackmaker carecía de garras», escribió el equipo original, lo cual es categórico. El resto es interpretación basada en la totalidad de las características de los estampados.

El artículo de Nature concluyó que las marcas probablemente fueron hechas por un homínido bípedo temprano, no por un simio. Entre otras cosas, su locomoción era plantígrada, lo que significa que caminaba con los dedos de los pies y los metatarsianos apoyados en el suelo, como lo hacemos nosotros.

Los gatos y los perros, por ejemplo, no son plantígrados. Son digitígrados: caminan de puntillas. Entonces, la misteriosa criatura que caminaba en Creta hace 6,05 millones de años caminaba como un humano. Sin embargo, ser plantígrado no es suficiente para determinar que eran homínidos: los babuinos también son plantígrados. También lo son los erizos, los osos, las ratas y muchos más.

Pero la criatura cretense tenía cinco dedos y otras características de locomoción de tipo humano, y el primer equipo dedujo que las huellas eran más de tipo homínido que de primates no homínidos.

Aun así, el equipo original advirtió que Creta, que ha estado aislada geográficamente en el mar Mediterráneo durante millones de años (cuántos depende de a quién le preguntes), no está dentro del campo de estampado conocido del clado de los homínidos y las marcas bien podrían haber sido hecho por un mono desconocido que evolucionó de manera convergente con pies de apariencia humana.

El nuevo artículo de Nature va más allá , sugiriendo que el impresor podría haber sido Graecopithecus freyberg , una especie descubierta en 1944 y conocida popularmente como «El Graeco».

Diente de Graecopithecus
Diente de Graecopithecus Crédito: Jochen Fuss / Nikolai Spassov /


Mandíbula de Graecopithecus freybergi de Pyrgos, Grecia

Se ha descubierto muy poca evidencia fósil de esta especie, que surgió poco después de la división entre las líneas humana y chimpancé hace aproximadamente 7 millones de años . (Los homínidos son las criaturas más estrechamente relacionadas con los humanos que con los chimpancés).

El Graeco fue identificado con base en una mandíbula y dientes encontrados en Grecia. La morfología de los dientes llevó a algunos a postular que era un «homínido probable», posiblemente incluso el primer antepasado post-chimpancé de la línea Homo. Algunos piensan que El Graeco evolucionó en Europa y Grecia, y vagó hasta África, donde evolucionó hasta convertirse en, bueno, una gran cantidad de seres y, en última instancia, en nosotros.

Otros piensan que no era tal cosa y que era solo un simio europeo tardío . También vale la pena agregar que no todos los arqueólogos y paleontólogos homínidos han sido ancestrales a nosotros; la mayoría se convirtió en callejones sin salida en el árbol evolutivo. Los neandertales, por ejemplo, son un callejón sin salida, incluso si conservamos algunos de sus genes debido al mestizaje.

Sea como fuere, las huellas de Creta presentan características que se cree que son exclusivas de los homínidos, incluida una bola en el antepié, un dedo gordo del pie adecuado y el hecho de que los otros dedos se acortan progresivamente. El talón no es bulboso. Eso huele a un homínido primitivo, y el nuevo artículo sugiere que se ha hecho «un caso sólido» para que sea filogenéticamente ancestral a las huellas encontradas en Laetoli, Tanzania, que datan de hace 3,7 millones de años .

La playa donde se encontraron las huellas, cerca del pueblo de Trachilos, al oeste de Creta.
La playa donde se encontraron las huellas, cerca del pueblo de Trachilos, al oeste de Creta. Crédito: Olaf Tausch / Oltau

Las huellas dejadas en Laetoli, que se cree que fueron hechas por australopitecinos, presentaban una suela más larga y parecida a la humana, escribe el equipo.

Algunos incluso plantean la hipótesis, basándose en los dientes de El Graeco y las enigmáticas huellas cretenses (si fueron hechas por El Graeco) que puede ser nuestro primer antepasado directo postpan. Además, algunos plantean la hipótesis de que su existencia en Grecia indica que el chimpancé (Pan) y las líneas humanas se dividieron en la región mediterránea, no en África. No hay absolutamente ningún consenso al respecto.

Los primates habían existido en Europa hace unos 10 millones de años, pero luego el medio ambiente se volvió inclemente para ellos. Continuaron prosperando en África.

El profesor Israel Hershkovitz de la Universidad de Tel Aviv no encuentra convincente la evidencia de una división no africana entre los linajes de chimpancés y humanos y también sospecha que El Graeco puede no haber caminado bípedo como un humano, sino que se movió como un chimpancé. .

Incluso algunos australopitecinos que vivieron hace unos 4 o 2 millones de años tenían hombros parecidos a los de un chimpancé, resultó en una investigación separada. La conclusión fue que Australopithecus, o alguna especie de australopith, pasaba al menos parte del tiempo en los árboles.

Elenco de un cráneo de Sahelanthropus tchadensis llamado Toumaï
Molde del cráneo de Sahelanthropus tchadensis llamado Toumaï: ceja escarabajo, cerebro muy pequeño Crédito: Didier Descouens / Archaeodontos

“Todo lo que tenemos de Europa es un grupo de simios prehumanos. Son interesantes y dan fe de condiciones climáticas mucho más favorables en ese momento [el Mioceno tardío], pero no creo que estén directa o indirectamente asociados con la evolución humana ”, dijo Hershkovitz, quien no estuvo relacionado con este estudio.

El hecho es que la naturaleza y la locomoción de las primeras especies de homínidos aún no se han esclarecido, y mucho menos si fueron o no ancestrales para nosotros. Existe una discusión en curso sobre si Sahelanthropus tchadensis , un homínido de la era del Mioceno descubierto en Chad que también vivió hace entre 7 y 6 millones de años (en otras palabras, aproximadamente al mismo tiempo que nuestra criatura en Creta), era “habitualmente bípedo ” O prefería caminar con los nudillos mientras estaba en el suelo, levantándose principalmente ante el peligro o una linda fruta colgando.

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